Omicron: Como essa nova variante do SARS-CoV-2 foi identificada e o que sabemos sobre isso?

Desde o início da pandemia Covid-19, o Rede de Vigilância Genômica da África do Sul segue a evolução do coronavírus SARS-CoV-2. No final de 2020, esta preciosa ferramenta, que nos permite entender o modo de propagação do vírus, havia detectado uma nova linha do SARS-CoV-2, 501Y.V2, que mais tarde foi batizado variante beta.

Hoje, uma nova variante foi identificada: B.1.1.529. A Organização Mundial de Saúde disse que sim "Variante de preocupação", e deu a ele o nome de Omicron.

Para nos ajudar a entender melhor a situação, Ozayr Patel, do The Conversation Africa, pediu aos cientistas que compartilhassem o que sabem sobre essa variante.

Onde está a pesquisa científica?

"Rastreamento de novas variantes": por mais excitante que essa atividade possa parecer, ela se baseia principalmente no sequenciamento de todo o genoma do coronavírus, a partir de amostras com resultado positivo. Perseguir as novas variantes requer um esforço concentrado. A África do Sul e o Reino Unido foram os primeiros países a estabelecer um Vigilância genômica SARS-CoV-2 através de esforços nacionalmente, a partir de abril de 2020.

O processo envolve a comparação de cada sequência obtida com aquelas das cepas que sabemos estarem em circulação na África do Sul e em todo o mundo. Quando várias diferenças são encontradas, os alarmes soam e a pesquisa é aprofundada para confirmar o que foi detectado inicialmente.

Felizmente, a África do Sul está bem equipada para essa atividade. Seu Serviço de Laboratório Nacional de Saúde (NGS-SA) centraliza os resultados dos laboratórios do setor público, os vínculos com os laboratórios privados são bons e possui um conhecimento de ponta em modelagem, assim como Centro Provincial de Dados de Saúde da Província do Cabo Ocidental, cuja principal missão é fornecer aos médicos e aos responsáveis ​​pela monitorização dos doentes os dados mais relevantes.

Além disso, a África do Sul possui vários laboratórios capazes de cultivar e estudar vírus, o que permite determinar até que ponto os anticorpos produzidos em resposta à vacinação ou a uma infecção prévia são capazes de neutralizar o novo coronavírus. Todos esses dados nos permitirão caracterizar melhor a Omicron.

Representações 3D de coronavírus Alfa, Beta, Gama e Delta em um fundo branco
Representações 3D dos coronavírus Alfa, Beta, Gama e Delta.
Shutterstock

Na época, a variante Beta havia se espalhado com muito mais eficiência do que o SARS-CoV-2 “selvagem” ou “ancestral”. Foi a fonte da segunda onda de pandemia na África do Sul e, portanto, também foi categorizada como uma variante de preocupação. Em 2021, outra variante de preocupação também se espalhou por grande parte do mundo, incluindo a África do Sul, onde causou uma terceira onda pandêmica : a variante Delta.

Muito recentemente, o sequenciamento de rotina realizado pelos laboratórios membros da Rede de Vigilância Genômica tornou possível detectar uma nova linha de coronavírus na África do Sul, denominado B.1.1.529. Setenta e sete amostras coletadas em meados de novembro de 2021 em Gauteng, a província mais urbanizada da África do Sul, continham o vírus. Este último também foi relatado nos vizinhos Botswana e Hong Kong em um pequeno número de amostras. Em Hong Kong, esta variante teria sido importada por um viajante da áfrica do sul.

A organização mundial da saúde deu a variante B.1.1.529 o nome deOmicron, e classificou-o como uma variante de preocupação, como Beta e Delta antes dele.

Por que estão surgindo variantes preocupantes na África do Sul?

Não sabemos com certeza absoluta, mas isso com certeza não está relacionado apenas ao grande esforço de vigilância do coronavírus que está sendo feito no país.

Uma teoria postula que pessoas com sistema imunológico gravemente enfraquecido que, por não poderem suprimi-lo, experimentam infecção prolongada com o coronavírus SARS-CoV-2, podem ser a causa do surgimento de novas variantes.

Segundo essa hipótese, o sistema imunológico dessas pessoas exerceria certo grau de "pressão imunológica" que criaria condições propícias ao surgimento de variantes. Em outras palavras, sua resposta imunológica não seria forte o suficiente para eliminar o coronavírus, mas, não obstante, exerceria sobre ele um certo nível de pressão seletiva que o "forçaria" a evoluir.

Na verdade, na África do Sul, muitas pessoas estão infectadas com o HIV e estão em um estágio avançado da doença. De fato, apesar da existência de um programa voltado para a distribuição de tratamento anti-retroviral, muitas pessoas soropositivas não têm um atendimento eficaz. Vários casos clínicos foram estudados que confirmam esta hipótese, mas ainda há muito o que aprender.

Por que o surgimento dessa variante é preocupante?

A resposta curta é que ainda não sabemos se devemos nos preocupar com esse surgimento. A resposta longa é que B.1.1.529 realmente carrega certas mutações que são preocupantes. Sua única proteína Spike tem mais de 30, e o fato é que as mutações envolvidas nunca foram vistas em tal combinação até agora. É isso que cristaliza as preocupações, pois a proteína Spike é usada na composição da maioria das vacinas (os anticorpos cujas vacinas atuais estimulam a produção podem revelar-se menos eficazes contra a proteína Spike de B.1.1.529 - Omicron, se for muito diferente das cepas anteriores utilizadas para desenvolver as referidas vacinas, nota).

Também podemos afirmar que o perfil genético de B.1.1.529 é muito diferente dos de outras variantes em circulação, sejam elas classificadas como “de interesse” ou “de interesse” pela OMS. Ele não parece ser "filha de Delta" ou "neto de Beta", mas sim pertencer a uma nova linha de SARS-CoV-2.

Algumas de suas modificações genéticas foram identificadas em outras variantes e sabemos que podem afetar a transmissibilidade ou permitir a evasão imunológica, mas muitas são novas e ainda não foram estudadas. Embora possamos fazer várias previsões, ainda estamos investigando até que ponto essas mutações influenciarão seu comportamento.

As características mais essenciais a serem determinadas são a transmissibilidade dessa variante, sua propensão a causar formas graves da doença e sua capacidade de "evadir" a resposta imune dos vacinados ou curados após infecção natural por outras variantes. Estudamos esses pontos de duas maneiras. Em primeiro lugar, são realizados estudos epidemiológicos cuidadosos, para saber se a nova linha apresenta de facto diferenças em relação às anteriores em termos de transmissibilidade, capacidade de infectar pessoas vacinadas ou previamente infectadas, etc.

Além dessa abordagem epidemiológica, trabalhos realizados em laboratório têm como objetivo determinar as propriedades dessa nova variante. Suas características de crescimento são comparadas com as de outras variantes e testes são realizados para verificar se o vírus pode ser neutralizado por anticorpos presentes no sangue de indivíduos vacinados ou curados.

Em última análise, o real significado das mudanças genéticas observadas em B.1.1.529 se tornará aparente quando os resultados de todos esses estudos forem levados em consideração. Este é um empreendimento complexo, exigente e caro que durará meses, mas é essencial para compreender melhor a variante Omicron e desenvolver as estratégias mais eficazes para combatê-la.

Esta variante causa sintomas diferentes ou doenças mais sérias?

Ainda não há evidências de qualquer diferença clínica na doença causada por esta variante. O que se sabe é que os casos de infecção pelo vírus B.1.1.529 aumentaram rapidamente em Gauteng, onde ocorre a quarta onda pandêmica do país. parece começar. Isto sugere uma transmissibilidade facilitada, que no entanto diz respeito a um pequeno número de casos e ocorre no contexto de intervenções não farmacêuticas (gestos de barreira, etc.) que são muito mais flexíveis do que antes. Portanto, ainda não podemos dizer totalmente que B.1.1.529 é transmitido de forma mais eficiente do que a variante de interesse Delta, que prevalecia anteriormente.

Covid-19 tem maior probabilidade de causar formas graves, geralmente fatais, em idosos e com doenças crônicas. Mas, em uma população, os grupos que geralmente estão inicialmente mais expostos a um novo vírus são os mais jovens, que têm mais mobilidade e geralmente gozam de boa saúde. Se B.1.1.529 se espalhar ainda mais, levará algum tempo para avaliar seus efeitos em termos de gravidade da doença.

Felizmente, parece que os testes de diagnóstico que se mostraram eficazes até agora também são capazes de identificar essa nova variante viral. Melhor ainda, parece que certos testes comerciais amplamente usados ​​fornecem na presença de B.1.1.529 um padrão específico: duas das três sequências genômicas alvo são positivas, mas a terceira não é. É como se essa nova variante marcasse sistematicamente duas das três caixas. Este padrão pode servir de marcador para B.1.1.529, o que significa que podemos estimar rapidamente a proporção de casos positivos devido à infecção com Omicron, diariamente e em cada área geográfica. Isso é muito útil para acompanhar a propagação do vírus quase em tempo real.

As vacinas atuais têm probabilidade de proteger contra a nova variante?

Novamente, não sabemos. Pessoas vacinadas também estavam entre os casos de infecção conhecidos. Mas aprendemos, desde a implantação da vacinação, que a proteção imunológica que ela fornece enfraquece com o tempo e que as vacinas não protegem tanto contra a infecção quanto contra as formas graves de doença e morte. Uma das análises epidemiológicas em andamento visa determinar quantas pessoas vacinadas foram infectadas com a variante B.1.1.529.

A possibilidade de a variante Omicron escapar da resposta imunológica é preocupante. Milho vários estudos descobriram que as taxas de soroprevalência, que indicam quantas pessoas já foram infectadas com o coronavírus SARS-CoV-2, são altas. Espera-se que isso lhes forneça algum grau de "imunidade natural" também contra essa variante, pelo menos por algum tempo.

Em última análise, o que sabemos sobre a Omicron até agora parece indicar que nosso melhor trunfo na luta contra a Covid-19 e as formas graves é vacinar o máximo de pessoas possível. Em paralelo com o estabelecimento intervenções não farmacêuticas, esta abordagem ajudará os sistemas de saúde a lidar com a onda que se aproxima.

Professor. Wolfgang Preiser, Chefe: Divisão de Virologia Médica, Universidade de Stellenbosch; Cathrine Scheepers, Cientista Médico Sênior, University of the Witwatersrand; Jinal bhiman, Cientista Médico Principal do Instituto Nacional de Doenças Transmissíveis (NICD), Instituto Nacional de Doenças Transmissíveis; Marietjie Venter, Chefe: Programa de Zoonoses, Arbo e Vírus Respiratório, Professor, Departamento de Virologia Médica, Universidade de Pretória et Túlio de Oliveira, Diretor: KRISP - Plataforma de Sequenciamento de Inovação e Pesquisa KwaZulu-Natal, Universidade de KwaZulu-Natal

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob licença Creative Commons. Leia oartigo original.

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