Nossos cérebros podem aprender em qualquer idade

Aos 55 anos, Philippe encontra tempo para si, desde que os filhos saíram de casa. Por que não aprenderia finalmente a tocar piano, como sempre sonhou? Mas aos 55 anos, disse para si mesmo, já não consigo aprender, estou muito velho e o meu cérebro já não é tão bom como era aos 20 ...

Nathalie, ela tem 30 anos. Para o desenvolvimento de sua carreira, ela tem que escolher entre uma posição na Alemanha, que realmente não a atrai, e outra na Espanha, que ela considera formidável. Eu deveria ter feito espanhol no colégio, ela lamenta, hoje é tarde demais para aprender um novo idioma.

Essa sensação de estar muito velho para aprender algo novo é vivida por muitas pessoas. Mas isso é justificado? Existe realmente um limite de idade além do qual nosso cérebro não é mais capaz de aprender a tocar um instrumento ou falar uma nova língua?

Aprender é, na verdade, uma atividade para toda a vida. Desde cedo, nosso cérebro mobiliza grande parte de suas funções (atenção, memória, visão / audição, habilidades motoras, etc.) para que possamos adquirir novos conhecimentos e habilidades. Quais são os mecanismos que nos permitem aprender? E como eles mudam com o tempo?

Conexões fortalecidas ou diminuídas entre neurônios

A aprendizagem é um processo cognitivo dinâmico que ocorre em duas etapas: a aquisição de novas informações e seu armazenamento na memória. O resultado da aprendizagem é, de certa forma, a marca que permanece em nosso cérebro depois de termos uma experiência. Mais precisamente, os neurônios afetados por essa experiência ou aquisição de novas informações mudam a maneira como dialogam entre si: suas conexões (as sinapses) são reforçadas ou reduzidas.

Às vezes, a dinâmica do nosso aprendizado leva pura e simplesmente à eliminação de certas conexões neuronais que não precisam mais ser em favor de outras conexões mais “úteis”. Falamos, pictoricamente, de um "Poda" sináptica (poda em inglês), como para uma árvore cujos galhos volumosos são cortados. Ocorre principalmente na infância e na grande convulsão que é a adolescência.

Essas mudanças na escala neural, em relação ao que aprendemos, são particularmente intensas na infância, mesmo quando adquirimos muitos conhecimentos e desenvolvemos novas habilidades como ver, tocar, andar ou falar. Eles têm um impacto em todo o cérebro, participando da transformação de diferentes redes neurais.

Uma dinâmica que muda a estrutura do nosso cérebro

O aprendizado, portanto, deixa um traço físico de sua ocorrência em nosso cérebro, e essa dinâmica é chamada de plasticidade cerebral. A descoberta desse mecanismo pelos neurocientistas tornou possível entender uma coisa essencial: nada está congelado em nosso cérebro !

A plasticidade cerebral torna possível remodelar permanentemente o cérebro de acordo com nosso aprendizado. Essa remodelação não é apenas relativamente rápida, mas também reversível. Na verdade, uma equipe de pesquisadores descobriu que certas regiões do cérebro em adultos jovens mostrou mudanças estruturais significativas após três meses de aprendizagem em malabarismo, em comparação com pessoas que não seguiram esse estágio; e essas modificações desapareceu algumas semanas após parar esta atividade. É por isso que os artistas treinam todos os dias!

Somos uma espécie de “programados” para aprender. A organização do nosso cérebro pode se adaptar e se reconfigurar a qualquer momento, dependendo das experiências que temos desde a infância.

Não há idade para aprender um novo idioma

Certos períodos da vida são mais propícios para determinado aprendizado. A pesquisa em psicologia do desenvolvimento determinou, portanto, "janelas de tempo" que correspondem a períodos durante os quais o cérebro tem uma capacidade particular de receber informações do meio ambiente. Por exemplo, a aquisição da língua materna tem sido objeto de numerosos estudos, e parece que existe uma janela de tempo particularmente favorável paraAquisição de linguagem. Daí a ideia difundida - erroneamente - de que quanto mais você envelhece, mais difícil é aprender uma segunda língua. Mesmo que pareça haver um período chave para a aquisição da língua materna, é muito menos claro para uma segunda língua.

Aprenda a falar uma língua estrangeira, a tocar um instrumento ou a começar a pintar: a plasticidade do nosso cérebro permite-nos fazê-lo, seja qual for a nossa idade.
Jules Zimmermann / Cog Innov, CC BY-NC-SA

A equipe de Ana Ines Ansaldo, pesquisadora em psicologia doInstituto de Geriatria da Universidade de Montreal (Canadá), estava interessado em aprender uma segunda língua para adultos. Os pesquisadores pediram que não falantes de espanhol, um grupo de jovens adultos e um grupo de pessoas com mais de 65 anos, para aprender 100 palavras em espanhol durante um período de três semanas. Em um teste após esse treinamento, os idosos obtiveram tempos de resposta e números de acertos comparáveis ​​aos adultos jovens, mostrando que ambos os grupos apresentaram desempenho de aprendizagem semelhante.

E o que se aplica à linguagem e ao conhecimento declarativo (explícito) também se aplica ao conhecimento procedimental (implícito, em conexão com gestos e movimentos). Assim, o experimento de malabarismo citado acima foi replicado para comparar, desta vez, o desempenho dos idosos em relação aos jovens. Os desempenhos finais são menores nos idosos, porém o mesmo fenômeno de plasticidade foi observado. Em outras palavras, aprender a fazer malabarismos foi menos eficaz para eles, mas os traços cerebrais dessa aprendizagem estão de fato presentes.

Algumas habilidades são alteradas pelo envelhecimento normal do cérebro. Um aprendizado mais longo pode ser necessário para compensar o efeito da idade. Mas o mecanismo de plasticidade cerebral que permite a aprendizagem está presente ao longo da vida.

Aprendizagem mais longa em pessoas mais velhas

Vários estudos mediram as consequências do envelhecimento cognitivo usando uma combinação de testes de desempenho mental. Seus resultados mostram que as pessoas mais velhas, em média, têm tempos de reação mais longos, memória menos confiável, percepção sensorial prejudicada e têm mais dificuldade para resolver problemas. Esses déficits medidos em laboratório seria um freio na aquisição de novas informações.

Mas tais estudos obscurecem uma dimensão importante do avanço da idade: o acúmulo de experiências ao longo da vida aumenta a quantidade de conhecimento armazenado no cérebro. De fato, esse acúmulo de experiências e a complexidade do conhecimento a ele associado são mais importantes nos idosos. o que tornaria mais difícil adquirir novos conhecimentos.

Esta perícia constituiria, portanto, uma desvantagem e explicaria os resultados inferiores dos cérebros dos idosos em comparação com os cérebros jovens. Mas poderia ter certos benefícios?

Experiência, uma alavanca para o aprendizado

Na experiência de aprendizagem do espanhol já citada, as imagens cerebrais de idosos mostram uma ativação particular de certas redes de memória que não é encontrada nos mais jovens. Essa ativação específica é a chamada memória “semântica”, que armazena notadamente conhecimentos gerais sobre o mundo. No contexto de um desafio cognitivo, como aprender uma segunda língua, os idosos recorrem à sua experiência pessoal como um recurso cognitivo adicional. A sua vivência, mais repleta de vivências pessoais, acaba por ser um meio auxiliar de aprendizagem.

À medida que envelhecemos, podemos tirar proveito de nosso pensamento mais refinado para aprender novas informações, embora às vezes possa ser mais lento para começar. O recrutamento específico de certas regiões do cérebro em idosos durante um novo aprendizado refletiria essa necessidade de especialização.

No entanto, não devemos minimizar o envelhecimento do cérebro. Isso é muito real, como mostrado em particular pela diminuição mensurável da espessura do córtex e pelas modificações de certas performances mentais. No entanto, este último deve ser qualificado porque os testes psicométricos não levam em consideração a riqueza da experiência humana, nem a forma como o conhecimento aumenta com a experiência.

A plasticidade do cérebro "se mantém"

“Manter” nosso cérebro parece desempenhar um papel fundamental na manutenção de sua plasticidade entre as idades de 30 e 60 anos. Essa capacidade é enfraquecida se, e somente se, pararmos de aprender e manter um estado de curiosidade sobre a novidade. O pesquisador Pierre Marie Lledo, neurocientista do Institut Pasteur, explica que uma combinação de fatores pode ser benéfica para manter essa plasticidade incluindo atividade física, pouco estresse, não tomar drogas psicotrópicas e ter relacionamentos sociais além de atividade cognitiva regular.

Em qualquer idade, se as circunstâncias forem adequadas e na ausência de patologias neurológicas, aprender com a experiência continua a ser a principal atividade do nosso cérebro no dia a dia! Mesmo que os mecanismos de aprendizagem sejam menos eficientes a partir de uma certa idade em termos de velocidade de aquisição, a plasticidade do cérebro dura a vida toda se mantivermos nossa mente aberta e ativa para novas experiências. Ao contrário do que as pesquisas há muito acreditam, não estamos presos a um determinismo biológico que nos permitiria aprender apenas até certa idade.

Assim, do ponto de vista do funcionamento do cérebro, nada impede Philippe de aprender piano aos 55, nem Nathalie de aprender espanhol aos 30. Sua experiência pessoal e seu desejo de aprender também serão chaves em seu aprendizado.

Em 2070, o número de pessoas com mais de 75 anos deve dobrar e chegar a 13 milhões na França, de acordo com INSEE. Que lugar vamos dar aos idosos nesta sociedade em envelhecimento? Vamos confinar essa parte importante da população a viver em seu passado e em suas memórias, ou considerá-la pelo que é, capaz de evoluir e aprender? Dados de pesquisa de ciência cognitiva podem ser usados ​​como ferramentas concretas para tornar o treinamento acessível ao longo da vida.


Este artigo foi publicado simultaneamente no site de informação científica Cog'Innov, liderado por um coletivo multidisciplinar de jovens pesquisadores que trabalham com o cérebro e o comportamento. Marie Lacroix, Doutor em neurociência graduado pela UPMC participou de sua redação e Jules Zimmermann, ENS CogMaster estudante graduado-empresário produziu a ilustração. No Notícias Cog'Innov, encontre muitos artigos sobre o cérebro.A Conversação

Alice mais tarde, Aluno de doutorado, Laboratório de ciências cognitivas e psicolinguísticas, École normale supérieure (ENS)

La versão original deste artigo foi postado em A Conversação.

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