NASA anuncia água na Europa, uma lua de Júpiter

A NASA havia prometido, que daria uma entrevista coletiva no dia 26 de setembro, às 20h, em Paris, sobre uma descoberta recente, que poderia ser evidência de atividade ligada ao suposto oceano sob a crosta gelada da Europa., Um dos 67 satélites naturais do planeta Júpiter. Ela anunciou que havia notado a presença de plumas de vapor d'água na pequena estrela. Uma descoberta que reforça as pistas registradas em 2012 quanto à existência de gêiseres nesta lua de Júpiter.

Ddescoberta em 8 de janeiro de 1610 por Galileu, a sexta lua de Júpiter é de particular interesse para exobiólogos em busca de pistas de vida extraterrestre, atual ou passada. É preciso dizer que os cientistas suspeitam da presença de um oceano líquido sob a crosta gelada da Europa, uma superfície com temperatura máxima variando de-150 a -200 graus Celsius.

Já sabíamos que as informações que viriam não haviam sido coletadas por a sonda Juno que estuda Júpiter, mas graças ao telescópio Hubble orbitando a Terra. Durante uma intervenção com o diretor do departamento de Astrofísica da agência espacial dos Estados Unidos, Paul Hertz, e um astrônomo do Instituto de Ciências do Telescópio Espacial de Baltimore, Williams Sparks, a NASA revelou que o telescópio tornou possível ver o que parecem ser gêiseres em ao nível do pólo sul da Europa. Eles atingiriam até 200 quilômetros de altura no espaço.

Os astrônomos tiveram a oportunidade de estudar a luz ultravioleta absorvida pelos gêiseres. Na verdade, a Europa passou na frente de Júpiter e então refletiu sua luminosidade. Tivemos que ir ao limite das capacidades do Hubble para obter as imagens. Contudo, o objetivo original da observação era determinar se a atmosfera da Europa era fina ou grande, se incluía uma exosfera, esta última camada da atmosfera que certos corpos celestes como a Terra ou Vênus têm.

E, "usando o método de observação para detectar atmosferas ao redor de planetas orbitando outras estrelas, a equipe percebeu a presença de vapores de água ventilados na superfície da Europa." Em quinze meses, os astrônomos observaram dez vezes a passagem dessa lua na frente do gigante gasoso e viram a presença desses gêiseres três vezes. Em 2012, astrônomos observaram um excedente de oxigênio e hidrogênio em torno do pólo sul que eles atribuíram a uma possível decomposição de átomos de água no subsolo. A confirmação da descoberta de 2012 abre possibilidades muito interessantes para exobiólogos que desejam analisar as águas da Europa.

Águas oceânicas contendo vida?

A espessura desconhecida, mas estimada, do manto de gelo da Europa deixou poucas esperanças quanto à possibilidade de encontrar água do oceano que pudesse ser analisada. Este oceano seria aquecido pelas forças das marés devido à atração gravitacional de Júpiter. Se a Europa, cujo diâmetro é 350 quilômetros menor que o da nossa lua, está a 671 quilômetros do maior planeta do sistema solar, enquanto a Lua está a 000 unidades da Terra, as forças de gravidade entre ela e Júpiter não são idênticas àquelas entre o planeta azul e seu satélite natural.

A massa de Júpiter é 319 vezes a da Terra, e isso faz toda a diferença. Principalmente em termos de aquecimento interno por uma poderosa dissipação de energia ligada às deformações do corpo pelos efeitos das marés. E é o principal interesse desses gêiseres que podem resultar da aceleração das marés e das subseqüentes fraturas no gelo; porque, se eles vêm de um oceano potencial susceptível de abrigar vida microbiana, senão organismos mais evoluídos, basta tentar coletar esse possível vapor d'água graças a um robô, sem ter que recorrer a uma perfuração muito incerta.

Porém, a baixa ocorrência da ocorrência desses gêiseres mencionados acima, três vezes em dez passagens na frente de Júpiter, e o fato de não sabermos quando devem ocorrer, não são para facilitar o trabalho dos astrônomos. Qualquer maneira, A NASA planeja enviar uma sonda chamada Clipper para a Europa na década de 2020 para analisar os vapores e encontrar lugares onde o gelo seria fino o suficiente para ser perfurado em outra missão. Até então, em 2018, NASA, a Agência Espacial Europeia e sua contraparte canadense irá enviar o telescópio James Webb para o espaço o que pode ajudar a refinar as informações. Mais poderoso, porém, ao contrário do Hubble que irá substituir, não será capaz de observar o espectro de luz no ultravioleta; no entanto, foi assim que Hubble identificou a luz de Júpiter absorvida pelos gêiseres.

Em 2005, a sonda Cassini observou jatos de vapor de água e partículas de gelo de água em Enceladus, uma lua do planeta Saturno. Em 2015, Hubble havia revelado a possibilidade de um oceano tão grande quanto a Terra sob a superfície de Ganimedes, a maior lua de Júpiter e do sistema solar.

Hans-Søren Dag

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