Micróbios percorrem o mundo por meio de rodovias aéreas

Os micróbios são o grupo dominante de formas de vida na Terra. Essas peças invisíveis de matéria governam nosso planeta há bilhões de anos. Plantas e animais surgiram como subprodutos de fusões microbianas relativamente recentemente na história do nosso planeta.

INão é fácil entender os germes. Demorou algum tempo para descobrir a existência do microbioma humano, uma coleção de vírus, bactérias e fungos dentro e fora de nosso corpo que nos conecta ao resto da nuvem microbiana que existe onde quer que a vida possa sobreviver.

Rodovias no céu

Agora sabemos que existe até um microbioma do céu. Eles residem nas partes mais baixas da atmosfera: a troposfera média e alta, que culminam entre 8 e 12 km acima do solo, e a estratosfera mais baixa (cerca de 15 km de altitude). Ao juntar os ventos e a circulação atmosférica planetária, essas formas de vida criam autoestradas do céu microbianos que os transportam ao redor do mundo.

Os cientistas relataram pela primeira vez a existência de bactérias no céu em dois estudos pioneiros publicados em 2013 et 2018. Não eram microrganismos isolados encontrados ao acaso. Em vez disso, as comunidades bacterianas se espalham pelos céus em grandes números, da ordem de centenas de milhares de bactérias para cada metro cúbico de ar na troposfera.

Entre 60% e 100% das bactérias nas amostras coletadas estavam vivas e geralmente residem no ar por mais de cinco dias. A análise de seu material genético confirmou a presença de dezenas de diferentes espécies bacterianas. No entanto, as comunidades bacterianas troposféricas eram menos complexas do que alguns habitats terrestres.

As bactérias não são as únicas formas de vida minúsculas no céu. Agora conhecemos este microbioma, que também é feito de vírus e até cogumelos. A baixa atmosfera está quase viva, está repleta de micróbios.

Várias espécies de bactérias e vírus.
Dezenas de espécies de micróbios podem ser encontradas na atmosfera.
ImageFlow / Shutterstock

Esses micróbios estão bem adaptados ao seu novo ambiente. Apenas bactérias que já possuem mecanismos para lidar com os raios ultravioleta, a falta de água e altos níveis de oxidantes perigosos como o ozônio sobrevivem à viagem pelo céu, onde se alimentam dos compostos de carbono disponíveis. Dado este ambiente hostil, a pesquisa sobre o comportamento das bactérias no céu pode ser útil para compreender a sobrevivência dos micróbios no espaço.

Rainmakers

Bactérias crescer ativamente nas nuvens e desempenham um papel importante nos processos subjacentes à química da atmosfera da Terra. Por exemplo, algumas bactérias transportadas pelo ar fazem com que a água congele no ar.

Na Terra, um mecanismo semelhante é usado por certas bactérias. Estes últimos usar proteínas específicas para permitir que o gelo se forme nas folhas e as danifique, abrindo caminho para que as bactérias as infectem. As bactérias transportadas pelo ar e as partículas de gelo que algumas delas podem carregar podem até se tornar os núcleos necessários para a formação de nuvens.

Caminho da doença?

Compreender o microbioma atmosférico e suas estradas celestes também pode nos ajudar a aprender como os patógenos são transportados ao redor do planeta. Dentro estudo recente, os cientistas descobriram vírus caindo do céu em grandes números, como os flocos de neve invisíveis que cobrem as montanhas de Sierra Nevada na Espanha, onde detectores de vírus foram colocados. Graças às rodovias microbianas no céu, vírus geneticamente idênticos podem ser encontrados em lugares diferentes e distantes do planeta.

Esse tipo de estrada pode ser responsável pela disseminação da misteriosa doença de Kawasaki, que pode causar problemas cardíacos em crianças, mas cuja causa exata é desconhecida. Um grupo de cientistas japoneses produz provas que incriminaria uma toxina fúngica transportada no céu por longas distâncias da China ao Japão. A análise de amostras de ar sobre o Japão na época do ano em que a doença de Kawasaki é mais prevalente revelou que a espécie microbiana mais dominante era o fungo Candida. Experimentos de laboratório mostraram que esse fungo pode produzir uma doença semelhante à doença de Kawasaki em camundongos.

Hoje, o mundo inteiro está seguindo a saga Covid-19. Sabemos que o vírus se espalha através do contato humano, mas um grupo de médicos alertou recentemente a Organização Mundial de Saúde que a partícula viral pode viajar no ar. Alguns cientistas têm até especulou que o SARS-CoV-2 pode ter sido transportado entre países em latitudes semelhantes por um corrente de jato através da atmosfera.

Como estamos apenas começando a entender o papel dos micróbios aqui na Terra, parece provável que ainda haja muito a ser descoberto sobre aqueles que vivem acima de nossas cabeças.A Conversação

Predrag Slijepcevic, Conferencista sênior em Biologia, Brunel University London

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob licença Creative Commons. Leia oartigo original.

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