Coronavírus SARS-CoV-2: o que os virologistas ainda precisam descobrir

O surgimento do SARS-CoV-2 e sua disseminação por todo o planeta é uma oportunidade sem precedentes para os virologistas testemunharem o desenvolvimento de um novo coronavírus “vivo”. Equipados com ferramentas de melhor desempenho do que nunca para analisar as causas e consequências, o que eles aprenderam no ano passado?

Anne Goffard, especialista em coronavírus, resume o estado atual do conhecimento.


A Conversa: O SARS-CoV-2 conquistou o planeta no início de 2020, gerando a pandemia de Covid-19. Como avançou o conhecimento sobre esse vírus?

Anne Goffard: Antes do início da epidemia, não havia teste sorológico para coronavírus. Não havia vacina, não havia tratamento e pouco se sabia sobre como tratar os pacientes. Em um ano, ferramentas de diagnóstico RT-PCR específicas para SARS-CoV-2 foram desenvolvidas, testes sorológicos foram desenvolvidos e várias vacinas já estão disponíveis. Esses avanços, que devem permitir o controle da pandemia, foram obtidos rapidamente, ainda que esse período de um ano possa parecer longo.

É certo que ainda não existe um tratamento específico para a SARS-CoV-2, mas aprendemos muito, e rapidamente, sobre os aspectos clínicos. O manejo dos pacientes evoluiu enormemente em comparação com o que era há um ano, quando estávamos menos familiarizados com a doença. Agora sabemos quando usar corticosteróides como a dexametasona, como tratar as formas graves recorrendo a tratamentos menos agressivos do que nas fases iniciais, etc. Como resultado, as mortes diminuíram.

TC: Por outro lado, fizemos menos progressos na compreensão do próprio vírus e na sua forma de interagir com o sistema imunitário ...

AG: Efetivamente. As respostas vão chegar aos poucos, daqui a um ano, dois anos ... Essa é uma pesquisa que exige muito tempo, porque é sobre virologia fundamental.

Devemos primeiro ser capazes de reproduzir em laboratório a multiplicação do SARS-CoV-2, em células em cultura. As ferramentas existiam, mas precisavam ser adaptadas a esse novo coronavírus, o que demorava. Uma vez que esses métodos tenham sido desenvolvidos, os vários especialistas podem começar a realizar suas pesquisas: os imunologistas procurarão identificar as vias de imunidade que o vírus ativa ou inativa, os virologistas fundamentais causam a produção de proteínas virais modificadas para estudar como eles interagem com diferentes compostos celulares, como o receptor ACE2, o "bloqueio" usado pelo SARS-CoV-2 para abrir uma passagem que lhe permite entrar nas células ...

Uma vez obtidos os primeiros dados, é preciso validá-los, compará-los com dados de outros grupos de pesquisa ... Alguns trabalhos já geraram resultados. Por exemplo, a glicoproteína Spike foi caracterizada muito rapidamente (esta proteína, presente em várias cópias na superfície do vírus, interage com o receptor de células ACE2 e permite que o SARS-CoV-2 entre nas células). Por quê ? Porque sabíamos, por experiência com outros vírus, que é a proteína que produz as reações mais fortes do sistema imunológico. Portanto, é importante para o desenvolvimento de vacinas. Para poder lançar pesquisas sobre esse assunto, era essencial conhecer um certo número de características dessa proteína.

TC: Quais são as próximas etapas?

AG: Os resultados mais interessantes são os resultados da caracterização das enzimas virais, que serão a polimerase e as proteases do vírus. A primeira permite copiar seu material genético, etapa essencial para sua multiplicação nas células infectadas. As segundas são uma espécie de "tesoura" que redimensiona as proteínas que essas células produzem, como as que constituem o seu capsídeo viral (a casca que protege o material genético do vírus). Esta etapa é essencial para torná-los utilizáveis.

A polimerase e a protease são alvos muito importantes para drogas antivirais. Os tratamentos anti-HIV contêm anti-proteases e anti-transcriptases reversas (o nome da polimerase do HIV). Para desenvolver antivirais eficazes, é importante estar familiarizado com essas enzimas. Você deve primeiro ser capaz de entender a estrutura tridimensional, para que os químicos que projetam drogas possam criar moléculas que irão “grudar” nas partes importantes dessas enzimas, impedindo-as de funcionar.

Não é simples, porque para poder estudá-las é necessário produzir grandes quantidades dessas enzimas, com um grau de pureza muito elevado (para não atrapalhar as análises muito precisas que se farão posteriormente. )

Outro resultado esperado são as pesquisas sobre "Vacinas universais". A ideia seria desenvolver com sucesso vacinas que desencadeiem a produção de anticorpos amplamente neutralizantes (bNAb). Esses anticorpos teriam como alvo os motivos proteicos conservados na superfície de vírus relacionados, o que os tornaria eficazes contra as várias variantes em circulação. O trabalho vem sendo realizado há vários anos em HIV em particular.

Finalmente, as pessoas que estudam a epidemiologia viral esperam ver o surgimento de variantes mais adequadas aos humanos. Na verdade, sabemos que quando um vírus infecta um novo hospedeiro, leva um certo tempo para se adaptar a ele, mas geralmente acaba assim. Em seguida, perde a virulência. Esses mecanismos são bem conhecidos para o vírus influenza: depois de um ou dois anos, os vírus responsáveis ​​pelas pandemias de influenza diminuem e se tornam vírus influenza epidêmicos, retornando a cada inverno.

Até o momento, essa atenuação ainda não foi observada para o coronavírus. Isso não é necessariamente surpreendente, porque ao contrário do vírus da gripe, os coronavírus têm um mecanismo para corrigir erros que podem ocorrer ao copiar seu material genético. Portanto, eles evoluem menos rapidamente: o surgimento de variantes foi notavelmente mais longo do que no caso da gripe. No caso deles, é a primeira vez que presenciamos esse processo, então não sabemos quanto tempo leva.

TC: As origens do vírus também precisam ser elucidadas?

AG: sim. Embora estejamos certos de que o vírus se origina em morcegos, ainda não sabemos qual hospedeiro intermediário (ou hospedeiros intermediários) permitiu que ele passasse desse animal para o homem. Houve um tempo em que se pensou que fosse o pangolim, mas no final acabou sendo improvável.

A identificação de hospedeiros intermediários é importante porque permite entender os mecanismos que levaram ao surgimento do vírus em humanos e, portanto, propor medidas para evitar um novo surgimento. São investigações muito longas, que requerem a mobilização de naturalistas capazes de identificar as espécies asiáticas que possam estar envolvidas, de coletar amostras da fauna silvestre, de analisá-las, etc. Também leva muito tempo.

Anne Goffard, Doutor, Professor Universitário - Médico Hospitalar, Universidade de Lille

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob licença Creative Commons. Leia oartigo original.

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