Com o aquecimento global, os humanos atingirão seus limites de resistência ao calor

Ao longo dos últimos milênios, diferentes sociedades humanas têm sido capazes de contar com um grande variedade de condições climáticas para apoiar seu crescimento e progresso meteóricos. Mas hoje, a gama de condições meteorológicas que nossa espécie é gradualmente levada a encontrar está mudando sob o efeito do aquecimento global.

Condições completamente novo pode muito bem aparecer nas próximas décadas. Embora a tecnologia possa nos ajudar, essa ameaça não deve ser tomada de ânimo leve, porque nosso primeiro sistema de enfrentamento não é mecânico, é biológico: é nosso corpo - e tem seus limites.

Nossa capacidade de regular nossa temperatura interna desempenhou um papel fundamental na colonização do planeta pelos humanos. Andando sobre duas pernas (o que exige menos energia do que se mover sobre quatro membros), sem pêlo e equipado com um sistema de resfriamento à base de suor, nós somos bem projetados para vencer o calor. No entanto, o último influencia nossa capacidade de nos movermos e nos mantermos saudáveis.

Na verdade, nossa fisiologia impõe limites para o que podemos levar em termos de calor e umidade.

Temperatura seca e temperatura úmida

A temperatura geralmente indicada na previsão do tempo corresponde à temperatura conhecida como "Seco" (ou "bulbo seco"), medido na ausência de umidade. Assim que essa temperatura ultrapassar cerca de 35 ° C, o corpo recorre à evaporação da água (principalmente pela transpiração) para dissipar o calor.

A chamada temperatura “úmida” (ou “bulbo úmido”) é medida levando-se em consideração o efeito de resfriamento devido à evaporação em um termômetro: é, portanto, normalmente mais baixa do que a temperatura de bulbo seco.

Quanto maior a diferença entre a temperatura “normal” e a temperatura de bulbo úmido, mais seco o ar e a água podem evaporar. Isso afeta a eficiência com que nosso sistema de resfriamento de suor pode operar.

Mas quando a temperatura do bulbo úmido ultrapassa os 35 ° C, o ar fica ao mesmo tempo tão quente e úmido que a transpiração não faz mais seu trabalho: o suor depositado em nossa pele não evapora mais. Impossível, portanto, baixar nossa temperatura. Ficar acima desse limite por muito tempo pode levar à morte por superaquecimento.

Embora esse limite de 35 ° C possa parecer baixo, não é.

Quando o Reino Unido sofreu uma temperatura seca recorde de 38,7 ° C em julho de 2019, a temperatura úmida em Cambridge não ultrapassou 24 ° C. Mesmo durante a onda de calor mortal em Karachi em 2015, a temperatura do bulbo úmido permaneceu abaixo de 30 ° C.

Na verdade, fora de um hammam, poucas pessoas experimentaram uma temperatura úmida próxima a 35 ° C. Este limite permaneceu em grande parte até agora fora dos padrões climáticos terrestres experimentado nos últimos milênios.

Mas o nosso trabalhos recentes mostram que as coisas estão mudando: esse limite de 35 ° C está se aproximando, deixando uma margem de segurança cada vez mais reduzida nos lugares mais quentes e úmidos do planeta.

Vá além dos limites humanos

Estudos de modelagem haviam indicado anteriormente que as temperaturas úmidas poderiam regularmente excede 35 ° C se o planeta exceder o limite de aquecimento de 2 ° C definido noAcordo Climático de Paris de 2015.

Golfe Persique, Ásia do Sul et Planície do Norte da China estaria então na vanguarda desse calor úmido mortal.

Nossa análise temperaturas de bulbo úmido entre 1979 e 2017 confirmaram essas advertências. Outro ponto importante: enquanto os estudos anteriores se concentraram em regiões relativamente grandes (na escala de grandes áreas metropolitanas), examinamos milhares de registros de estações meteorológicas em todo o mundo. Observamos, portanto, que em uma escala mais local, muitos sites estão se aproximando rapidamente do limite de 35 ° C.

A frequência de altas temperaturas em condições úmidas (acima de 31 ° C, por exemplo) mais que dobrou em todo o mundo desde 1979. Em alguns dos lugares mais quentes e úmidos, como a costa dos Emirados Árabes Unidos, as temperaturas úmidas já ultrapassaram os 35 ° C. Estamos entrando aqui em situações com as quais nossa fisiologia não consegue lidar.

Até agora, exceder 35 ° C terá tido apenas consequências limitadas, já que os habitantes dessas regiões estão acostumados a suportar condições extremas - por arquitetura adequada ou por abrigando em espaços com ar condicionado.

Mas o uso massivo de resfriamento artificial para lidar com o aumento do calor pode ter o efeito de sobrecarga de demanda de energia e deixar uma grande população exposto perigosamente a quedas de energia. Essa solução também abandonaria os membros mais vulneráveis ​​da sociedade e não ajudaria aqueles que não têm escolha a não ser sair.

Registros absolutos de calor úmido registrados em estações meteorológicas em todo o mundo entre 1979 e 2017.
Colin Raymond, Autor fornecida

A única maneira de evitar um confronto crescente com um território térmico desconhecido e hostil é reduzir nossas emissões de gases de efeito estufa.

A desaceleração da economia durante a pandemia Covid-19 viu uma redução na 4 a 7% dessas emissões em 2020, aproximando-nos do nível de 2010. Mas as concentrações de gases de efeito estufa continuam inexoravelmente e rapidamente a aumentar na atmosfera.

Devemos, portanto, tentar adaptador, encorajando mudanças simples de comportamento (como evitar atividades ao ar livre durante o dia) e fortalecendo os planos de resposta de emergência quando os extremos de calor são iminentes. Essas medidas vão economizar tempo em face do progresso inexorável desses novos perfis climáticos.

Esperamos que nossa pesquisa possa ajudar a lançar luz sobre alguns dos desafios da mudança climática e do aumento das temperaturas. O surgimento de calor e umidade sem precedentes - além do que nossa fisiologia pode tolerar - é apenas uma amostra disso.

Esperemos também que o sentimento de vulnerabilidade causado pelo surto de Covid-19 fortaleça os compromissos globais em favor da neutralidade de carbono, ao reconhecer o interesse em preservar as condições que nos são familiares ... e ainda suportáveis.

Tom Matthews, Conferencista em Ciências do Clima, Universidade de Loughborough et Colin Raymond, Pesquisador pós-doutorado, California Institute of Technology

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