A poluição microplástica está em toda parte, mas pouco se sabe sobre seus efeitos na vida selvagem

A poluição por plásticos é uma preocupação global crescente. Grandes pedaços de plástico foram encontrados em quase todos os lugares da Terra, praias mais frequentadas aos ilhas isoladas e desabitadas. Como a vida selvagem é regularmente exposta à poluição por plástico, procuramos compreender os efeitos disso nos animais.

Aao longo do tempo, os macroplásticos (detritos maiores que cinco milímetros) se decompõem em pequenas partículas chamadas microplásticos (menores que cinco milímetros), que podem permanecer no ambiente por centenas de anos.

Conhecemos os efeitos nocivos dos macroplásticos na vida selvagem. Animais podem ingerir pedaços grandes ou se enredar em objetos de plástico, como artes de pesca e sufocar ou morrer de fome. Embora não haja dúvidas de que os macroplásticos são prejudiciais à vida selvagem, os impactos dos microplásticos são mais sutis.

Muitos estudos mostram que os microplásticos podem afetar a expressão gênica, o crescimento, a reprodução ou a sobrevivência em animais, mas outros concluem que eles não têm efeitos negativos. A falta de um consenso claro torna mais difícil a adoção de políticas eficazes para reduzir a poluição por plásticos.

Plásticos: nem todos iguais

Nós analisamos em profundidade estudos sobre os impactos da poluição do plástico na fauna aquática e terrestre.

Descobrimos que, embora os macroplásticos tenham efeitos adversos em animais individuais, eles também causam mudanças em grande escala nas populações animais e nos ecossistemas. Assim, a poluição de plásticos pode introduzir espécies invasoras em novos habitats por transportando organismos a centenas de quilômetros de seu alcance natural, alterando a composição das comunidades.

Os efeitos dos microplásticos, entretanto, são muito mais complexos. Quase metade (45 por cento) dos estudos que incluímos em nossa revisão concluíram que os microplásticos tiveram um impacto na vida selvagem. Alguns mostraram que encurtam a vida dos animais, comem menos ou nadam mais devagar, enquanto outros viram mudanças no número de descendentes produzidos e nos genes expressos. No entanto, 55 por cento dos estudos não detectaram nenhum efeito.

Por que alguns estudos encontram impactos e outros não? Existem várias respostas possíveis. Primeiro, os pesquisadores usaram modelos diferentes para seus experimentos de laboratório.

Há também a questão do que estamos falando. O termo "microplásticos" refere-se a uma mistura complexa de plásticos cujo material (como polietileno, poliestireno ou cloreto de polivinila), os produtos químicos encontrados nele (como aditivos, cargas e corantes), bem como tamanho e forma variam. Cada uma dessas características, bem como a quantidade de plástico a que o animal é exposto durante o experimento, pode afetar a probabilidade de ver um efeito.

Microfibras e microesferas

Por exemplo, descobrimos que quando os moluscos são expostos ao poliestireno - encontrado em recipientes descartáveis, tampas e talheres - os moluscos geralmente produzem mais crias. Mas quando eles entram em contato com o polietileno ou tereftalato de polietileno - em sacolas plásticas e garrafas de bebida - eles têm menos.

Também observamos que estudos usando partículas menores detectam mais frequentemente um impacto. Isso pode ser devido ao fato de que essas partículas são mais facilmente consumidas por pequenos organismos ou podem atravessar a membrana celular e causar efeitos como inflamação.

As micropérolas são encontradas em produtos esfoliantes, como produtos de limpeza facial e creme dental. Vários países proibiram sua produção e venda.
(ShutterStock)

Quando se trata do formato do plástico, as microfibras (de tecido ou cordas) e os fragmentos afetam o corpo com mais frequência do que os grânulos (produtos de limpeza facial). Então um estudo demonstraram que as microfibras eram mais tóxicas para uma espécie de camarão marinho do que fragmentos ou esferas de microplástico.

Por outro lado, pode-se esperar que os impactos em animais sejam proporcionais às concentrações de microplásticos. Embora seja verdade que os crustáceos têm maior probabilidade de morrer quando expostos a doses maiores de microplásticos, o efeito na reprodução é mais complexo. O número de descendentes aumenta com doses extremamente altas, mas diminui com doses menores, como visto no ambiente.

Partículas diferentes, resultados diferentes

À luz do nosso estudo, acreditamos que a pesquisa precisa reconhecer a complexidade dos microplásticos e que os cientistas precisam projetar estrategicamente seus testes para que possamos realmente entender como os diferentes tipos, tamanhos, formas e doses de microplásticos, bem como a duração de a exposição a estes afeta a vida selvagem.

Vários países, incluindo Canada, o Reino Unido e EUrecentemente baniram microesferas de plástico - as contas e fragmentos encontrados em produtos de limpeza facial, esfoliantes corporais e pasta de dente - porque contaminam o meio ambiente e têm efeitos potencialmente negativos em animais aquáticos. Embora essa legislação reduza um tipo de microplástico no meio ambiente, ela não afeta muitos outros tipos.

Para tomar as decisões políticas corretas, precisamos entender melhor como os diferentes tipos, formas e concentrações de microplásticos afetam a flora e a fauna. Se, por exemplo, as microfibras são realmente mais prejudiciais do que as esferas, poderíamos trabalhar para evitar a entrada dessas fibras nos cursos de água de fontes conhecidas, como máquinas de lavar.A Conversação

Kennedy bucci, Aluno de Doutorado, Departamento de Ecologia e Biologia Evolutiva, University of Toronto et Chelsea Rochman, Professor Assistente de Ecologia e Biologia Evolutiva, University of Toronto

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob licença Creative Commons. Leia oartigo original.

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